Martin Luther King Juniorille myönnettiin vuonna 1964 Nobelin rauhanpalkinto.  Elettiin aikaa, jolloin rotusyrjintä ja ennakkoluulot tummaihoisia kohtaan olivat Amerikan etelässä, Georgian osavaltiossa sijaitsevassa Atlantassa voimissaan. Valtaväestöä edustavat valkoiset olivat silminnähden pettyneitä siitä, että tumma mies voitti Nobelin palkinnon. Atlantassa syntynyt Coca-Cola ei jäänyt odottelemaan, vaan yhtiö päätti käyttää vaikutusvaltaansa ihmisoikeuksien puolesta.

Pian palkinnon myöntämisen jälkeen pieni ryhmä atlantalaisia päätti järjestää kutsuvierasillallisen kunnioittaakseen Kingin saavutuksia ja kaupungin toisistaan eriytyneiden ryhmien yhdistymistä. Atlantan pormestari Ivan Allen tarjoutui auttamaan tapahtuman järjestämisessä.

Laaja joukko valkoisen väestön johtohahmoja oli kutsuttu paikalle, mutta suuri osa sivuutti tapahtuman. Eräs nimetön pankkiiri jopa soitteli ympäri kaupunkia ja yllytti ihmisiä jättämään tilaisuuden väliin. Päiviä myöhemmin Atlantan tapahtumat päätyivät etusivun uutiseksi The New York Times -lehteen, minkä seurauksena Atlantan maine kärsi kolauksen.

Lopulta pormestari Allen päätti pyytää palvelusta Coca-Colan silloiselta johtajalta Paul Austinilta. Coca-Colalla oli vaikutusvaltaa Atlantan yritysmaailmassa. Austin päätti vedota kaupungin yritysjohtajiin, jotta he ostaisivat liput Martin Luther Kingin kunniaksi järjestetylle illalliselle:

”On noloa Coca-Colalle, jos sen pääkonttori sijaitsee kaupungissa, joka kieltäytyy osoittamasta kunnioitusta paikalliselle nobelistille. Me olemme kansainvälinen yritys. Coca-Cola ei tarvitse Atlantaa. Teidän muiden on päätettävä, tarvitseeko Atlanta Coca-Colaa.”   


Coca-Cola mukana juhlimassa demokratian puolesta

Muutamassa päivässä kaikki tapahtuman liput myytiin loppuun. Yli 1 500 vierasta saapui paikalle Dinkler Plaza Hotelliin tammikuussa 1965, jossa King piti vaikuttavan puheensa.

Vieraat, joista osa ei koskaan aikaisemmin ollut illastanut toista etnistä taustaa edustavan henkilön kanssa, ryhtyivät spontaanisti toistamaan Kingin tunnetuksi tekemää lausetta ”We Shall Overcome.”

Harva tapahtuma on lämmittänyt sydäntäni, niin kuin tämä tilaisuus. Tämä oli mieleenpainuva hetki, ei vain minulle vaan koko Atlantalle, etelälle sekä kansakunnalle. Se osoitti Atlantan suuruuden ja sen, että se kykenee nousemaan konfliktien ja aikaisempien sukupolvien ylläpitämien asenteiden yläpuolelle. Atlantassa voimme todella kokea yhteisön, jossa kaikki erot ovat ylitettävissä ja kaikki sydämet voivat elää harmoniassa demokratian periaatteiden mukaan.” – Martin Luther King Jr.

 Alkuperäisen artikkeli voit lukea täältä.