Jääkarhut esiintyivät ensimmäisen kerran Coca-Colan printtimainoksessa Ranskassa vuonna 1922, ja seuraavien 70 vuoden ajan jääkarhut ilmestyivät toisinaan lehtimainontaan. Vuonna 1993 Coca-Cola Company vaihtoi mainontansa suuntaa dramaattisesti ja lanseerasi ”Always Coca-Cola –kampanjan”. Kaksi eri mainostoimistoa, Creative Artists Agency ja myöhemmin Edge Creative, loivat monipuolisen kampanjan. Sarjaan kuului aluksi 27 eri mainosta. Mainokset pyörivät eri puolilla maailmaa, ja niissä käytettiin erilaisia, sille ajalle uudenlaisia teknisiä keinoja, kuten tietokoneanimaatioita.
Yksi näistä mainoksista oli Northern Lights eli revontulet, jossa esiintyi myöhemmin suosikiksi noussut animoitu Coca-Cola jääkarhu.
Koiranpennusta jääkarhuksi
Kun Ken Stewartia pyydettiin luomaan uudenlainen Coca-Cola-mainos, hänen mieleensä tuli ensin Coca-Colan nauttiminen elokuvissa. Sitten Stewart katsahti labradorinnoutajaansa, joka muistutti pentuna jääkarhua. Hän ajatteli jääkarhuja ja kuvitteli, miten ne menisivät elokuviin. Niin syntyi Northern Lights -mainoksen idea. Mainoksessa jääkarhut katselevat revontulia ("elokuvaa") ja juovat Coca-Colaa pulloista.
Stewart palkkasi Rhythm & Hues -animointiyrityksen animoimaan mainoksia. Mainosten tuottamisessa käytettiin "avaruusajan" tietokoneita ja viimeisimpiä grafiikkaohjelmia. Yhden mainoksen saaminen valmiiksi vei noin 12 viikkoa. Pörröisten ja aina janoisten arktisten olentojen herättäminen eloon oli pitkä ja monimutkainen prosessi.
Kaikkien TV-mainosten tapaan nämäkin mainokset lähtivät liikkeelle kuvakäsikirjoituksesta. Jokainen mainos kesti vain 30 sekuntia. Kun kuvakäsikirjoitus saatiin valmiiksi, Stewart ja Rhythm & Hues piirsivät jääkarhuista lyijykynäluonnokset. Nämä määrittelivät, miltä karhujen piti näyttää eri kohtauksissa. Sitten luonnoksiin lisättiin yksityiskohtia ja taustaa.
Seuraavaksi Stewart ja animaattorit katselivat videoita ja kuvia oikeista jääkarhuista saadakseen paremman käsityksen siitä, miten karhut liikuttavat päätään, vartaloaan ja raajojaan. Näin liikkeitä voitiin jäljitellä mainoksissa.
Stewart sekä Rhythm & Hues palkkasivat kuvanveistäjän luomaan kolmiulotteisen karhun pään savesta, jotta karhu saataisiin siirrettyä tietokoneelle. Malli siirrettiin kolmiulotteisiin kuviin ja tallennettiin edistykselliseen tietokonegrafiikkaohjelmistoon. Kuvat rakennettiin luomalla pysty- ja vaakasuuntaisista linjoista koostuva verkko karhun mallin päälle. Animaattori piirsi tietokoneeseen liitetyllä osoitinkynällä pisteitä mallin vartaloa myötäillen, kunnes tietokoneen näyttöön tuli karhun muoto. Kun kuva oli hienosäädetty ja ladattu muistiin, karhua pystyi "liikuttamaan", jolloin se saatiin kävelemään, juoksemaan, hiihtämään, kelkkailemaan tai luistelemaan.
Karhujen liike saatiin aikaan, kun animaattorit piirsivät karhun kulkureitin tietokoneella. Karhun vartalon lisäksi sen päätä ja raajoja täytyi liikuttaa erikseen, sillä tietokoneella luotu karhu koostui useasta osasta. Tässä vaiheessa myös viimeisteltiin hienomotoriset liikkeet.
Muut elementit, joita ei luotu tietokoneella – kuten Coca-Cola-pullo – skannattiin, tallennettiin tietokoneelle ja lisättiin tässä vaiheessa. Kun perusliikkeet saatiin valmiiksi, kuvan muiden osien hienosäätäminen alkoi. Turkki lisättiin, silmät viimeisteltiin, tausta "maalattiin mukaan" ja valaistusyksityiskohdat – monimutkainen valaistus heijastuksineen ja varjoineen – hienosäädettiin.

Coca-Colan jääkarhut vuosien mittaan

Kun animaatiota tuotettiin, Stewart loi alkuperäismusiikin yhdessä Outside Musicin Glenn Ruegerin kanssa ja loi ääniefektit Weddington Productionsin kanssa. Stewart käytti mahdollisimman vähän musiikkia, jotta jääkarhujen maailman taianomaisuus ja eteerisyys säilyisivät. Hän käytti syntetisoitua musiikkia vain tapahtumien rytmittämiseen eikä kirjoittanut karhuille vuorosanoja lukuun ottamatta muistettavia voihkaisuja, huokaisuja ja murahduksia. Stewart loi ne itse äänistudiossa omalla äänellään, jota muunnettiin tietokoneella karhumaiseksi. Minimaalisiksi tarkoitetut musiikki ja "dialogi" vaativat kuukausien työn.
"Perimmäisenä tavoitteenamme oli luoda hahmo, joka on viaton ja hauska ja viestii parhaista inhimillisistä ominaisuuksista", kertoo Stewart. "Karhut ovat söpöjä, ilkikurisia, leikkisiä ja hulvattoman hauskoja."
Kun viimeiset elementit – musiikki, äänitehosteet ja animaatiot – saatiin valmiiksi, Stewart yhdisti ne lopullisessa editoinnissa. Näin syntyivät taianomaiset karhut.
Vuoden 1993 ensiesiintymisen jälkeen jääkarhut on nähty monissa TV-mainoksissa. Esimerkiksi vuoden 1994 olympiakisoja varten tehdyissä mainoksissa karhu liukui kelkkaradalla ja liiteli hyppyrimäestä. Lisäksi jääkarhunpennut esiintyivät joulumainoksessa, jossa karhuperhe valitsee joulukuusta.
Coca-Cola-jääkarhumainos vuodelta 2012